Темная сторона галактики

Автор: 24.11.2011

Несмотря на то, что астрономы довольно долго шли к пониманию важной роли темной материи во Вселенной, лично я осознал это весьма быстро. В 1978 г. в Калифорнийском университете в Беркли, в ходе своего первого проекта после защиты диссертации, я определял скорости орбитального движения звездообразующих гигантских молекулярных облаков во внешней части диска нашей Галактики. Разработав наиболее точный метод измерения этих скоростей, я стал наносить полученные результаты (рукой на миллиметровку!) в общей комнате астрономического факультета. В тот момент в помещении находились еще два специалиста по Галактике -Фрэнк Шу (Frank Shu) и Айвэн Кинг (Ivan King). Они наблюдали, как я строил график скоростей внешних облаков, и полученная в результате картина показала нам, что Галактика очень богата темной материей, особенно во внешних областях. Мы сидели и размышляли над природой темного вещества, но все идеи, пришедшие нам тогда в голову, оказались ошибочными.
Это исследование, в числе многих других работ 1970-80-х гг., убедило астрономов, что темная материя — загадочная субстанция, которая не излучает и не поглощает свет, а проявляет себя только гравитационным воздействием, — не только существует, но и представляет собой основной компонент Вселенной. Измерения со спутника WMAP подтвердили, что масса темной материи в пять раз превышает массу обычного вещества — протонов, нейтронов, электронов и т.д. Но что это за невидимое вещество, до сих пор не ясно. О мере нашей неосведомленности говорит такой факт: самые скромные гипотезы предполагают, что темная материя состоит из экзотических частиц, не обнаруженных в ускорителях, но предсказанных до сих пор не доказанными теориями строения вещества; а наиболее радикальный взгляд заключается в том, что закон гравитации Ньютона и общая теория относительности Эйнштейна либо неверны, либо нуждаются в пересмотре.
Но независимо от своей природы темная материя уже сейчас дает нам ключ к пониманию некоторых загадочных свойств Галактики. Например, астрономы уже более 50 лет знают, что внешние части галактического диска искривлены наподобие того, как коробится виниловый диск, оставленный на радиаторе. Но объяснить причину искривления не удавалось, пока не учли влияние темной материи. Точно так же компьютерное моделирование формирования Галактики, основанное на предполагаемых свойствах темной материи, показывает, что Галактику должны окружать сотни или даже тысячи маленьких галактик-спутников, а обнаружены пока лишь две дюжины из них. Это расхождение заставило ученых усомниться, действительно ли темная материя обладает теми свойствами, которые ей приписывают. Но недавно астрономы обнаружили еще несколько карликовых спутников, что немного улучшило ситуацию. Эти спутники не только помогают нам воссоздать историю формирования Галактики, но и дают более полное представление о космическом веществе.