Исследование ледяной оболочки Европы

Автор: 16.10.2013

Исследование ледяной оболочки Европы Майк Браун и его коллега из Лаборатории реактивного движения в Пасадене Кевин Хэнд (Kevin Hand, JPL NASA) провели с привлечением мощного телескопа Keck I, установленного на Большом Гавайском острове и оснащенного системой адаптивной оптики для компенсации размытия изображений неоднородностями земной атмосферы. Европа испытывает мощное приливное воздействие со стороны Юпитера, в результате чего одно полушарие спутника всегда направлено вперед по ходу его орбитального движения, а другое — назад. Именно на этом «хвостовом» полушарии была обнаружена таинственная спектральная сигнатура (темная полоса в широком интервале спектра), никогда не наблюдавшаяся ранее. После долгих лабораторных экспериментов Браун и его коллега определили, что она связана с наличием минерала эпсомита (сульфата магния). Ученые считают, что магния не должно быть на поверхности Европы, если только он не выносится туда из океана. Таким образом, это означает, что океанская вода выходит на поверхность, а материал с поверхности может попадать в океан.

Однако океан, глубина которого, по мнению некоторых планетологов, достигает сотни километров, не обязательно должен содержать сульфат магния. Дело в том, что эпсомит обнаружен только на замыкающем полушарии Европы, а на него постоянно выпадают частицы серы, извергаемой при усилении вулканической деятельности на Ио. Если бы сульфат магния появлялся на поверхности прямо из океана, он должен был бы регистрироваться и на лидирующем европеанском полушарии.

По мнению Брауна и Хэнда, океан Европы может быть только одного типа — либо сернокислым (сульфатным), либо хлористым. Во втором случае хлорид магния содержится в воде вместе с хлоридами натрия и калия. Оказавшись на поверхности, он распадается на элементы под действием ультрафиолетового излучения Солнца, а выделившийся металлический магний, реагируя с серой, «доставленной» с Ио, и кислородом, содержащимся в водяном льде, образует сульфат магния. В одном из предыдущих исследований было установлено, что в разреженной атмосфере (экзосфере) Европы присутствуют атомарные натрий и калий. Состав океана спутника, таким образом, может быть почти идентичным составу земных морей.

Если мы знаем что-нибудь наверняка о жизни на Земле — так это то, что она возникла и развилась благодаря наличию жидкой воды... Поэтому весьма вероятно, что соленый океан Европы является таким же прекрасным местом для жизни, как земные океаны.